Dale Sr y las 24 Horas de Daytona

La edición 38 de las 24 horas de Daytona fue una edición especial para los Earnhardt porque padre e hijo fueron parte con el equipo Corvette Racing a los mandos de un C5-R junto a Andy Pilgrim y Kelly Collins. Representando a General Motors por parte de Chevrolet cuando el equipo de Corvette Racing estaba en sus primeros años.

El departamento de competiciones de General Motors hizo un trato en el cual Dale Sr y Dale Jr iban a ser parte de las 24 horas de Daytona en un Corvette C5-5 junto a Andy Pilgrim y Kelly Collins.

En el segundo año del programa de GTS de GM; Doug Fehan y el equipo Corvette buscaban consolidarse dentro del panorama de los campeonatos de resistencias en Estados Unidos y mundial. Ganar Sebring, Daytona, LeMans y el campeonato de la American LeMans Series eran el objetivo y para lograrlo Fehan hizo lo que por años pareció imposible de hacer y que estuvo cerca de lograrse en el 2000 y que era invitar a una leyenda viviente de NASCAR con su hijo para competir en uno de sus autos en las 24 horas de Daytona.

Para Dale Sr, el cambio era radical, 27 años dentro del circuito de la NASCAR lo hacían uno de los más experimentados dentro de la en ese entonces Winston Cup. Pese al desafío que tenía afrontar, Dale Sr no lo miró de menos y durante la post temporada estuvo preparándose para desafiar al reloj en una pista que por años fue su bestia negra en cuanto a ganar la “gran carrera americana” y que al fin pudo conseguir en 1998, sumando un total de 34 victorias en el óvalo de Daytona. Esta vez el desafío estaba en Daytona, pero en su versión de pista semi permanente de 5 km.

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Earnhardt llegaba en su mejor momento junto con prepararse para la Rolex 24 tras someterse a una cirugía para arreglar sus vértebras que quedaron maltrechas luego del accidente sufrió en Atlanta durante una carrera de la Winston Cup en 1999.

“Sé que soy un foráneo, pero trabajaré duro para ser uno más del equipo”. – Dale Sr a Doug Fehan, Team Manager del equipo en ese entonces.

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Padre e hijo. Foto gentileza del Chattanooga Times.

Durante los tests en Sebring, el Earnhardt más joven estuvo practicando a base de simuladores, mientras que el Earnhardt veterano quiso conocer los límites de la pista en primera persona y cuando uno busca los límites los accidentes pasan y a Dale Sr le pasó cuando perdió el auto en la curva 18 y se estrelló de frente dañando la nariz del Corvette durante unos tests en el circuito de Sebring. Con el paso del tiempo empezaron las conversaciones para hacer un equipo con autos Corvette bajo el nombre de Dale Earnhardt INC, el equipo propiedad de Dale Sr y en el cual Dale Jr, Steve Park y Michael Waltrip compitieron por años en la serie mayor de NASCAR.
A pesar del accidente, Earnhardt Sr no se sintió intimidado e intensificó su régimen de entrenamientos para llegar de la mejor forma a Daytona.

“Un dia le dire a mis nietos que compartí un auto con Dale Earnhardt Sr y Jr”. – Kelly Collins

Ya para los tests previo a la carrera, Earnhardt había descubierto que el segundo Corvette manejado por Fellows, O’Connell, Freon y Kneifel tenía una nueva suspensión experimental y sets de neumáticos distintos a los demás equipos desarrollados por Goodyear. En ese entonces el Corvette solía gastar de forma rápida los neumáticos y la nueva suspensión funcionó bien en los tests por lo que iba a ser usada para la carrera. Corvette tenía dos autos para Daytona que a simple vista se veían igual, pero con una gran diferencia: uno era para velocidad, que era bueno para hacer vueltas rápidas y el otro para la resistencia, ideal para las condiciones exigentes de la carrera.

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Ya en carrera el Corvette #3 estuvo dentro del Top 3 en la clasificación general y de la categoría GT hasta pasada la medianoche cuando la suspensión trasera del Corvette colapsó, pasando a los garajes para solucionar el problema. Ya en las primeras horas de la madrugada estaban de vuelta con Earnhardt Sr al volante. El patriarca de la familia tuvo que lidiar con otro desafío, uno inusual como piloto de NASCAR: la lluvia.

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En las primeras horas del domingo una llovizna dejó la pista resbaladiza y al inicio de su último stint, el oriundo de Kannapolis, NC hizo dos trompos en la famosa parada de autobús que hay a la salida de la larguísima recta del óvalo de Daytona y que sirve para reducir la velocidad de los autos, con el paso de las horas estaba llena de lodo y pasto por todos los autos que se despistaron o cortaron camino.

Con ayuda de su compañero de equipo, Andy Pilgrim, él cual lo guiaba por radio indicándole los sectores en donde la línea seca de carrera estaba mediante las imágenes de la transmisión oficial que veía en pits.

2001 DAYTONA 24 HOURS
Foto gentileza de David Noels

“Yo era más rápido que Dale en la parte del circuito, pero una vez que salíamos hacia la zona peraltada, él se alejaba de mí. El conocía cada rincón del óvalo”. – Johnny O’Connell

A lo largo del stint, Earnhardt Sr ganaba más confianza y hacia tiempos igual de rápidos que los líderes de carrera. Dale pidió hacer otro stint, el cual Felham aceptó, luego quiso hacer un tercero pero ya había llegado a su peak de rendimiento y era hora de entregar el auto.

La carrera fue ganada por sus compañeros de equipo con el Corvette #2 (Fellows/ O’Connell/Freon/Kniefel) y fue el gran empuje que necesitaba el proyecto para afrontar desafíos como ganar Le Mans y el campeonato de la ALMS.
Pese a los problemas de suspensión el Corvette #3 termino tercero en su categoría y cuarto en la general. Nada mal para un equipo que tuvo a tres novatos y un veterano.

“Uno de estos días vamos a coordinar nuestros calendarios y mi hijo y yo iremos a LeMans” – Dale Earnhardt Sr.

Lamentablemente dos semanas después de haber participado en la Rolex 24, Earnhardt Sr perdió la vida en la última vuelta de las 500 millas de Daytona. En una carrera en donde dos pilotos de su equipo; Michael Waltrip y su hijo, Dale Jr hicieron el 1-2.

RACER Cover
Portada de la revista RACER hablando sobre los planes de Dale Sr de correr las 24 horas de Le Mans. Foto gentileza de RACER.

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