La historia de una transformación: Hockenheim

Por décadas fue uno de los circuitos más veloces dentro del automovilismo mundial y uno de los puntos destacados en el calendario de Fórmula 1 como hogar del Gran Premio de Alemania.

El viejo Hockenheim siempre se caracterizó por sus extensas rectas que pasaban por medio de bosques que daban la sensación de estar en una pista sin fin para llegar al curvón/chicana Ostkurve y finalmente entrar a la icónica sección del estadio que fue diseñada por John Hugenholtz, la persona detrás de circuitos como Suzuka y Zandvoort.

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La trágica muerte de Jim Clark durante una carrera de Fórmula 2 en 1968 fue la primera fatalidad registrada en el circuito. Dos años después Hockenheim tuvo su segundo proceso de renovación en donde se mejoraron las medidas de seguridad para los estándares de ese entonces con la adición de barreras AMCO y de dos chicanas para reducir las velocidades.

En 1980 Patrick Depailler murió en un accidente durante una jornada de pruebas que llevó a la adición de una tercera chicana en Ostkurve que en sus inicios se caracterizaba por su estrechez y que con el pasar de los años tuvo algunos pequeños cambios.

Para la década de los 90s junto a Spa Francorchamps y Monza eran los circuitos más veloces en Fórmula 1. En el caso de Hockenheim las velocidades promedios en el sector más rápido era de entre 355 a 362 km/h.

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Para 1999 empezaron a salir los primeros rumores sobre acortar Hockenheim para lo que iba a ser un radical proceso de renovación con el objetivo de mantener el GP de Alemania en dicho trazado a largo plazo. Evitando perder la fecha ante Lausitzring; el circuito que albergó carreras de CART entre 2001 al 2003 y que estaba en pleno proceso de construcción, como también la expansión asiática que estaba teniendo la categoría de la mano de Bernie Ecclestone.

Otro punto en contra era la poca cantidad de público presente en la zona de los bosques alrededor de las largas rectas y que era uno de los puntos donde más acción ocurría durante las carreras. El acceso a las pocas tribunas dentro de esa zona era complicado por la falta de caminos para dirigirse de un lugar a otro.

La gente a cargo de Hockenheim tenía en mente aumentar las tribunas dentro del circuito para poder pasar de los 50.000 espectadores a un estimado de 100.000, también se construirían nuevas instalaciones en la zona de los garajes e infraestructura VIP.

De acuerdo a reportes de la prensa, el propio Ecclestone fue el que sugirió hacer los cambios en Hockenheim ya que según él, la pista era demasiado larga y producía poca acción. Otro gran rumor era que el británico había llegado a un acuerdo verbal con la gente del circuito para extender el contrato del GP de Alemania hasta 2008, si es que los trabajos eran realizados antes del 2002.

Los trabajos tendrían un costo de entre 25 a 50 millones de euros y el presupuesto tendría que ser recopilado por el pueblo de Hockenheim y el estado de Baden-Wurttemberg, pero aún quedaba mucho camino por delante.

Al año siguiente, la carrera fue escenario de la primera victoria de Rubens Barrichello en Fórmula 1, en lo que fue la primera de un piloto brasileño en la categoría desde Ayrton Senna en Adelaida 1993.

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Una fuga de aceite en su F2000 durante la clasificación que junto a un clima cambiante con lluvia que lo llevó a terminar la sesión bajo un pista húmeda y a bordo del auto muleto de Michael Schumacher para ubicarse en la posición 18.

Schumacher quedó fuera de carrera tras chocar con Giancarlo Fisichella (Benetton Playlife) en los primeros metros de la largada, mientras intentaba estar a la par de ambas de McLaren.

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El entonces líder del campeonato quedó fuera de carrera de forma temprana, además de dejar a Barrichello como la única Ferrari en pista y con 45 vueltas por delante.

En la primera vuelta, el piloto brasileño superó a ocho autos, y para la quinta vuelta estaba dentro de los seis primeros y sumando puntos. Con una estrategia de correr con un auto ligero en combustible para poder ganar la mayor cantidad de posiciones antes de hacer su primera parada en pits.

Barrichello hizo la mayoría de esos sobrepasos en las chicanas (Ostkurve) dentro de la zona del bosque, reafirmando los puntos de Ecclestone que había dicho previamente de que la idea de acortar la pista era lo mejor para Hockenheim.

2000 German GP - Barrichello overtakes
Imágenes gentileza de Formula One Management.

Para empeorar más las cosas, un exempleado francés de Mercedes Benz ingresó a la pista como forma de protesta por su despido injustificado tras 22 años de trabajo con un traje que llevaba escrito un mensaje que decía, “Mercedes Benz, sabía de mis problemas de salud, me ofrecieron un trabajo el cual no podía tomar y me despidieron por ineptitud física después de 20 años”. 

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Imágenes gentileza de Formula One Management.

Esto llevó a la salida del Safety Car, en lo que fue el golpe de escena que llevó a que la carrera cambiase de liderato, con Coulthard quedando fuera de los tres primeros cuando recién había tomado el primer lugar.

El exempleado se fue detenido para ser liberado bajo fianza al día siguiente, tiempo después logró recibir una indemización por su despido por parte de la marca alemana.

“Es un escándalo, no puedo entender porque esa persona no fue rodeada por la policía en primer lugar. Fue un gran error”. – Norbert Haug, director deportivo de Mercedes Benz (1990 – 2012)

En un inicio el protestante trató de ingresar a la pista momentos antes del inicio de la vuelta previa, pero fue retenido por los auxiliares de pista para terminar entrando por la zona del bosque en la vuelta 30. Para Ross Brawn,“el problema es que el público tiene acceso a un lugar así porque está ubicado en el bosque”. 

El incidente puso en aprietos a los organizadores del GP alemán ya que estaban en medio de las negociaciones de renovación de contrato con la FOM que iba a caducar después de la carrera del 2001.

Antes de la carrera del 2001 llegó uno de los momentos claves del proyecto como fue la votación por parte de los habitantes del pueblo de Hockenheim para aprobar los trabajos, de forma unánime se aprobó la propuesta de remodelación. “Es un gran alivio para nosotros. Estamos contentos de que la población local esté a favor de Hockenheim” contó a los medios Hartmut Tesseraux, vocero del circuito.

Ralf Schumacher fue el último piloto en ganar el GP de Alemania de Fórmula 1 en el viejo Hockenheim, convirtiéndose en el segundo piloto alemán en ganar su carrera de casa después de su hermano Michael.

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Reinventando Hockenheim

“La idea original era de ensanchar el trazado existente de acuerdo a las regulaciones de seguridad, y mantener la pista en su distancia original. En ese entonces las restricciones y las posibilidades que el lugar ofrecía no eran claras, sin embargo, la idea resultó ser inviable”. – Hermann Tilke

Entre simulaciones y consultas a pilotos que iba a correr en el nuevo trazado como Michael Schumacher, el entonces presidente de la GPDA; la asociación de pilotos de la Fórmula 1, Tilke empezó a trazar una línea de trabajo para lo que iba a ser el nuevo Hockenheim. “En su mayoría hablamos sobre los problemas de seguridad, pero también aportaron a la fase de diseño” contó años después en un artículo para la página de Fórmula 1.

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La retroalimentación, las simulaciones y las reuniones con los pilotos llevaron a la creación del plan definitivo con su construcción dando inicio en los primeros días de enero del 2001 y concluyó durante semanas antes del GP de Alemania en julio del 2002.

El nuevo trazado alemán que iba mantener la sección del estadio, mientras que los cambios partirían desde Nordkurve; la primera curva que fue movida levemente hacia el lado izquierdo para ajustar el radio de la curva y crear un mayor espacio para las vías de escapatoria.

2004 German GP - MSC OnBoard #1
Nordkurve – Imágenes gentileza de Formula One Management.

La larguísima recta que llevaba a la primera chicana fue reemplazada por una de 550 metros para girar hacia la derecha y llegar a la Parabolika, la recta más larga del nuevo circuito de 1 km de distancia hasta frenar de forma brusca en la horquilla Spitzkehre, uno de los lugares de sobrepasos más predilectos.

 

“El sobrepaso debe ser posible aquí y en la prácticas vimos que es difícil encontrar un punto de frenada y aquí hay espacio suficiente para que el piloto pueda tomar riesgos y hacer sobrepasos”. – Hermann Tilke hablando sobre el nuevo Hockenheim en 2002

Las curvas 5, 6, 7 y 8 es el último sector del nuevo Hockenheim antes de entrar al estadio, y se caracteriza por su serie de curvones veloces y la tribuna Mercedes Benz de dos niveles con una capacidad para 6.500 espectadores donde pueden ver gran parte del trazado.

 

La marca alemana auspició una serie de tribunas alrededor del circuito que aumentaron la capacidad de 70.000 espectadores a 120.000, en lo que fue un aumento de casi 40.000 asientos.

Uno de los puntos más hablados del nuevo Hockenheim era en cuanto al bosque que rodeaba el antiguo trazado, mucho se habló sobre los reclamos por parte de organizaciones ecologistas, pero los costos de mantenimiento para un trazado de casi 7 km llevó a inclinar la balanza a favor de una versión más corta y así poder generar ganancias con uno de sus eventos más imporantes.

Múltiples árboles fueron plantados dentro del viejo Hockenheim, ayudando a recuperar el bosque que hubo en un inicio. Actualmente el antiguo trazado se puede ver en Google Maps por más que no haya asfalto o líneas delimitadoras.

El estreno del nuevo Hockenheim tuvo reacciones mixtas por parte de los pilotos.

“Estoy muy entusiasmado con el nuevo circuito, es muy entretenido. El área antes de la horquilla ofrece un buen lugar para los sobrepasos. El circuito es uno de los mejores que he corrido, mis felicitaciones al diseñador”. – Ralf Schumacher

“Es una gran lástima que hayamos perdido el viejo circuito. Cuando volé por encima es como cuando pasas por sobre Silverstone, ves el circuito del gran premio y de repente ves el circuito nacional. Desde la perspectiva del público probablemente es mejor porque pueden ver más, pero era un circuito clásico. Incluso si era recta – chicana, el meter el auto correctamente por sobre los pianos era difícil”. – Juan Pablo Montoya

“Estoy a favor, incluso si el viejo circuito fue bueno conmigo y lo disfrutaba bastante. Debo decir que hay algunas curvas que te permitirán intentar hacer sobrepasos, en algunas partes está algo bacheado lo que hará que el auto sea difícil de configurar para la clasificación”. – Rubens Barrichello

“Hockenheim tenía historia y en su versión antigua demandaba mucho por parte de los pilotos, en cuanto a la configuración y de tener los pequeños los detalles correctos. Sin embargo, ahora es más un circuito convencional, y aunque me guste, prefiero el viejo circuito”. – Jarno Trulli

Michael Schumacher ganó su segundo GP de casa, el primero bajo el nuevo Hockenheim en lo que fue la primera carrera tras la obtención de su quinto campeonato mundial con Ferrari.

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Actualmente el GP de Alemania ha pasado por un periodo de inestabilidad que ha tenido a la carrera dentro y fuera del calendario, ya sea por razones económica por su intercambio de circuito con Nürburgring.

En 2018, Hockenheim volvió al calendario con dos carreras para recordar que tuvo a la lluvia como protagonista y reafirmó sus deseos de seguir en Fórmula 1 por el largo plazo si es que hiciera sentido económicamente para ellos.

Con la pandemia del COVID-19 causando estragos en las logísticas de la temporada 2020 de Fórmula 1, Hockenheim ha declarado sus intenciones de albergar un GP durante el verano europeo para suplir algunas de las carreras dentro del continente europeo que han sido suspendidas o canceladas debido a la pandemia.

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