Retro: Gran Premio de México de la CART del 2002 – La carrera de las despedidas

La última carrera de la temporada 2002 de la CART fue una temporada de transición, luego de la partida del Team Penske, uno de los equipos claves en la creación de la Championship Auto Racing Teams a finales de la década de 1970. La creciente popularidad de la Indy Racing League llevó a varios equipos de la categoría a volver del “auto exilio” y competir en las 500 millas de Indianápolis. Primero fue con Chip Ganassi junto a Juan Pablo Montoya y Jimmy Vasser, quienes dominaron la carrera con Montoya liderando 169 de las 200 vueltas para ganar la primera de dos Indy 500.
Al año siguiente, Penske volvió y al igual que Ganassi dominaron la carrera de principio a fin con Gil de Ferran y Helio Castroneves. Al final de ese año, Penske anunció su salida de la CART para unirse a la categoría fundada por Tony George en 1994.

2002 vió a varios equipos de CART siendo parte de la edición 86 de la Indy 500 e incluso poniendo equipos de tiempo completo en ambas categorías como fue el caso de Ganassi y Mo Munn Racing; equipo del ingeniero estrella de Alex Zanardi en sus dos campeonatos de CART.
Team KOOL Green también fue parte de la Indy 500 con sus dos pilotos; Dario Franchitti y Paul Tracy. No obstante, la participación del equipo estuvo marcada por la controversia sobre si Tracy realmente ganó o no la carrera que se definió bajo bandera amarilla.

Adios y gracias

El Gran Premio de México de la CART sirvió como despedida para varios pilotos, equipos, proveedores de motores que tuvieron un rol fundamental en la serie.
Honda y Toyota anunciaron su salida de la categoría en 2001, pero que se hizo oficial al año siguiente. En el caso de Honda, se debió específicamente al cambio de motores turbocargados a motores atmosféricos para 2003 (originalmente el cambio estaba estipulado para 2004). Esto llevó a Honda a decir que sentía “una falta de confianza” hacia la categoría y por consigo su salida de la categoría.

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¡Motor! Foto gentileza de Honda Racing.

Otro que se hacía su despedida fue Chip Ganassi, el equipo cuatro veces campeón iba a para pasar de lleno a la Indy Racing League. Durante ese año, el equipo tenía a Jeff Ward como piloto del equipo en cuanto a IRL, ganando la carrera de Texas en un final de fotografía.
Team KOOL Green tambien decia adios a la CART junto al auspicio de la tabacalera KOOL con su icónico color verde. Barry Green, uno de los fundadores del equipo también decía adiós tras vender gran parte de la propiedad del equipo a Michael Andretti.

 
Christian Fittipaldi dejaba CART para competir en NASCAR junto al equipo de Richard Petty; FedEx, auspiciador principal de la categoría decía adiós tras 5 años; el campeón Cristiano da Matta dejaba la CART para pasar a la Fórmula 1 con Toyota.

2002 Mexico City CART
Fittipaldi, Da Matta y Kanaan llevaron para esta carrera un diseño especial de casco combinando los diseños de cada uno. Los tres decían adiós a la categoría. Foto gentileza de Michael Levitt, LAT Photography.

El campeonato ya estaba definido a favor de Cristiano Da Matta, el piloto de brasileño de Newman Haas consiguió de forma adelantada su primer título en CART en el Gran Premio de Miami con una victoria, la número 7 de ese año.  Para las últimas carreras, Da Matta llevó el #1.

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Pese a que el campeonato estaba definido, la batalla por el segundo lugar estaba al rojo vivo con 3 pilotos en contención por el premio de 500.000 dólares. Bruno Junqueira, Patrick Carpentier y Dario Franchitti separados por tan solo 13 puntos de diferencia.

El héroe local, Adrián Fernández fue el gran ausente del cierre de temporada. El mexicano que hacía de piloto y dueño de equipo no logró recuperarse al 100% de las dos fracturas de vértebra torácicas sufridas durante la carrera de Surfers Paradise, siendo reemplazado por el joven novato mexicano Luis Díaz.

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Adrián Fernández y Luis Díaz. Foto gentileza de Fernandez Racing.

La comitiva mexicana también contó con la presencia de Mario Domínguez y Michel Jourdain Jr. Domínguez ganó la carrera de Australia, la cual estuvo marcada por la lluvia torrencial que puso fin a una sequía de dos años que afectó al estado de Queensland. El piloto del Herdez Competición ya se aseguró el premio al novato del año. En tanto que Jourdain Jr llegó a esta última carrera buscando finalizar el año de la mejor forma luego que problemas de motor durante la carreras de 500 millas en Fontana pusiera fin a su racha de 17 carreras dentro de los puntos.

Otro piloto que hizo su debut en México fue el entonces desconocido piloto alemán, Andre Lotterer. De la mano de Dale Coyne Racing, quienes hicieron su regreso a CART tras haber participado en Rockingham junto a Darren Manning.

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Grilla de largada 

1) Bruno Junqueira (Target Chip Ganassi Racing/Lola/Toyota) 1:25.941
2) Christian Fittipaldi (Newman Haas Racing/Lola/Toyota) 1:26.027
3) Dario Franchitti (Team KOOL Green/Lola/Honda) 1:26.147
4) Tony Kanaan (Mo Munn Racing/Lola/Honda) 1:26.394
5) Jimmy Vasser (Team Rahal/Lola/Ford) 1:26.703
6) Kenny Brack (Target Chip Ganassi Racing/Lola/Toyota) 1:26.786
7) Patrick Carpentier (Players Forsythe/Reynard/Ford) 1:26.904
8) Paul Tracy (Team KOOL Green/Lola/Honda) 1:26.971
9) Mario Domínguez (Novato) (Herdez Competición/Lola/Ford) 1:26.975
10) Michael Andretti (Team Motorola/Lola/Honda) 1:27.053
11) Tora Takagi (Walker Racing/Reynard/Toyota) 1:27.144
12) Cristiano Da Matta (Newman Haas/Lola/Toyota) 1:27.174
13) Shinji Nakano (Fernández Racing/Lola/Honda) 1:27.245
14) Alex Tagliani (Players Forsythe/Reynard/Ford) 1:27.437
15) Scott Dixon (Target Chip Ganassi Racing/Lola/Toyota) 1:27.447
16) Oriol Servia (Patrick Racing/Reynard/Toyota) 1:27.727
17) Michel Jourdain Jr (Team Rahal/Lola/Ford) 1:27.807
18) Andre Lotterer (Novato) (Dale Coyne Racing/Lola/Ford) 1:27.898
19) Luis Díaz (Novato) (Fernández Racing/Lola/Honda) 1:27.869


Tras 22 años de ausencia la serie CART volvia al autódromo de los Hermanos Rodríguez. El autódromo ubicado en plena Ciudad de México fue remodelado para la ocasión.
Un trabajo conjunto entre Gerald Forsythe (archienemigo de Tony George y dueño del equipo Forsythe) y CIE hicieron posible el regreso de CART a la Ciudad de México.

Autódromo Hmnos Rodríguez
Uno de las postales del remodelado autódromo fue que la zona en donde está la famosa curva “Peraltada” fue reemplazada por una serie de curvas lentas que pasan por medio de la tribuna que es parte del Foro Sol.

Bandera verde y el Gran Premio de México de la CART estaba en marcha para bajar el telón de la temporada 2002 y  Bruno Junqueira pierde el liderato tras irse ancho entrando a la zona de las “S” luego de una breve batalla con Tony Kanaan.  El piloto brasileño de Chip Ganassi Racing quedó relegado a la novena posición, mientras que su par brasileño tomo la punta de la carrera.

Junqueira vs Kanaan CART Mexico 2002
Imágenes gentileza de SPEED Channel/TV Azteca.

La primera bandera amarilla del día vino casi de forma instantánea cuando Paul Tracy entró pasado de revoluciones en la curva 1 del autódromo e impactó por detrás a Jimmy Vasser. El californiano y campeón 1996 de CART pudo volver a la pista sin problemas, mientras que Tracy quedó atascado en la grava. El canadiense abandonó a 11 vueltas del final cuando la suspensión de su Lola/Honda falló, en lo que fue la carrera final de Tracy con Team KOOL.

Vasser and Tracy clash CART 2002 Mexico
Imágenes gentileza de SPEED Channel/TV Azteca.

Con tres representantes mexicanos en carrera las expectativas eran altas. Sin embargo, con tan solo dos vueltas de carrera Luis “Chapulín” Díaz se convirtió en el primer abandono de la carrera cuando su motor Honda falló en plena recta.

Luis Diaz DNF México 2002
Abrupto final para el reemplazante de Adrían Fernández. Imágenes gentileza de SPEED Channel y TV Azteca.

Mario Domínguez fue el siguiente piloto en quedar fuera de carrera cuando una falla en la suspensión trasera derecha pusiera fin a su carrera. El ganador de la interrumpida carrera en Surfers Paradise tenía un prematuro final de temporada.

Domínguez DNF CART México 2002
Imágenes gentileza de SPEED Channel y TV Azteca.

Kanaan lideró con comodidad hasta la primera ventana de detenciones en pits en la vuelta 20 de carrera. El piloto del equipo de Mo Munn lideraba con un gran ritmo de carrera.  No obstante su carrera y potencial victoria se fue a la basura en la vuelta 40 durante la segunda jornada de detenciones masivas cuando salió antes de lo indicando, arrancando la manguera de combustible y esparciendo Metanol por todo su cajón de pits. Cuatro mecánicos sufrieron leves quemaduras.

Tony Kanaan pit fire CART Mexico 2002
Imágenes gentileza de SPEED Channel y TV Azteca.

Kanaan fue penalizado con un pase y siga por su accidentada salida de pits. No obstante, sus problemas no acabaron ahí, ya que perdió el embrague y su cajón de pits quedó lleno de agua y líquido retardante, lo que dificulto su salida de pits para sus posteriores detenciones.

Con Kanaan fuera de la contención por el liderato, Dario Franchitti heredó el liderato, el piloto del Team KOOL Green, quien estaba en su última carrera en CART y buscaba cerrar su ciclo en la categoría con una victoria.

Otro piloto que decía adiós a la categoría era el máximo ganador en la historia de CART; Michael Andretti sufrió un fortísimo accidente cuando se fue ancho en la curva 13 del autódromo, perdiendo el control de su Lola/Honda para impactar el muro. Poniendo fin a más de 20 años de competición.

Andretti crash CART Mexico 2002
Imágenes gentileza de SPEED Channel y TV Azteca.

“Bloquee el neumático delantero derecho a inicios de mi tanda. Simplemente acelere muy fuerte y el auto subviró, yendo directo al pasto.” – Michael Andretti

La segunda bandera amarilla de la jornada trajo consigo detenciones masivas en pits y donde más contendientes a la victoria sufrieron problemas. Primero Christian Fittipaldi cuando un problema en el neumático trasero derecho demoró su salida. En tanto que el líder Dario Franchitti excedió las marcas de su cajón de pits, perdiendo valiosos segundos en esa detención.

Franchitti pit stop CART Mexico 2002
Imágenes gentileza de SPEED Channel y TV Azteca.

Tras las detenciones, el nuevo líder fue Michel Jourdain Jr, el último mexicano en pista decidió jugársela con la estrategia, pero necesitaba de que cayera otra bandera amarilla dentro de su ventana de combustible para que fuese 100% efectiva.
Con 16 vueltas para el final, se reinició nuevamente la carrera con Jourdain Jr primero, seguido de Brack, Fittipaldi y Junqueira. En tanto que el líder durante la primera mitad de la carrera, Tony Kanaan yacía decimoprimero tras la sanción y una complicada última detención en pits debido a la falta de embrague y de que su cajón de pits aún estaba cubierto de agua, causando un excesivo “wheel spin” que le hizo perder varias posiciones.

Jourdain Jr estaba corto de combustible por 10 vueltas, pero aún así el piloto del Team Rahal aceleró para tratar extender su liderato, causando los vitoreos de los 100.000 asistentes en el autódromo.

Jourdain líder CART 2002 Mexico
Imágenes gentileza de SPEED Channel y TV Azteca.

Haciendo caso omiso a las órdenes del equipo para entrar a pits Jourdain Jr aguantó una vuelta más antes de entrar y así ceder el liderato a Kenny Brack. El sueco en su última carrera con Target Chip Ganassi lideró las últimas 10 vueltas de carrera para llevarse su primera victoria en circuitos desde su llegada a la categoría en el año 2000.
En segundo lugar quedó el campeón, Cristiano Da Matta, quien se fue a Fórmula 1 siendo el campeón 2002 de la CART.

Kenny Brack wins CART 2002 Mexico
Imágenes gentileza de SPEED Channel y TV Azteca

Bruno Junqueira recuperó la mayor cantidad de posiciones para finalizar tercero y quedarse con el segundo lugar y el premio en dinero de 500.000 dólares. En lo que fue un 1-2-3 de Toyota en su despedida de CART.
Andre Lotterer sumó su primer punto en su carrera debut con un decimosegundo lugar. El alemán largó antepenúltimo y logró hacer una de las vueltas más rápidas de la carrera.

Resultados finales

1) Kenny Brack (Target Chip Ganassi Racing/Lola/Toyota)  1:56:48.475
2) Cristiano Da Matta (Newman Haas Racing/Lola/Toyota) + 3.987 seg
3) Bruno Junqueira (Target Chip Ganassi Racing/Lola/Toyota) + 5.073 seg
4) Patrick Carpentier (Players Forsythe/Reynard/Ford) + 10.842 seg
5) Dario Franchitti (Team KOOL Green/Lola/Honda) + 12.548 seg
6) Tora Takagi (Walker Racing/Reynard/Toyota) + 16.762 seg
7) Scott Dixon (Target Chip Ganassi Racing/Lola/Toyota) + 23.622 seg
8) Tony Kanaan (Mo Munn Racing/Lola/Honda) + 25.846 seg
9) Oriol Servia (Patrick Racing/Reynard/Toyota) + 28.034 seg
10) Alex Tagliani (Players Forsythe/Reynard/Ford) + 29.949 seg
11) Jimmy Vasser (Team Rahal/Lola/Ford) + 30.628 seg
12) Andre Lotterer (Novato) (Dale Coyne Racing/Lola/Ford) + 31.426 seg
13) Michel Jourdain Jr (Team Rahal/Lola/Ford) + 32.055 seg
14) Shinji Nakano (Fernandez Racing/Lola/Ford) + 50.219 seg
15) Christian Fittipaldi (Newman Haas Racing/Lola/Toyota) DNF
16) Paul Tracy (Team KOOL Green/Lola/Honda) DNF
17) Michael Andretti (Team Motorola/Lola/Honda) DNF
18) Mario Domínguez (Novato) (Herdez Competición/Lola/Ford) DNF
19) Luis Díaz (Novato) (Fernandez Racing/Lola/Ford) DNF

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Los tres primeros: Bruno Junqueira, Kenny Brack (ganador) y Cristiano da Matta posando con sus trofeos ante el busto de los hermanos Rodríguez. Foto gentileza de CART.

“Hemos estado cerca en muchas ocasiones durante este año. Lideramos muchas vueltas, pero no la última. Hoy fue grandioso poder lograrlo. […] pensé que no ganariamos en los circuitos. Hemos sido los mejores en circuitos, pero no habíamos podido ganar.” – Kenny Brack, ganador del Gran Premio de México de CART

Esta fue la última carrera bajo el nombre de CART, ya que al año siguiente la categoría pasó a ser conocida como “Bridgestone presents The Champ Car World Series Powered by Ford”. Con Honda y Toyota fuera de la categoría, Ford pasó a ser el proveedor exclusivo de motores hasta su última temporada en 2007.

A finales del 2003 CART quebró, el presidente del Indianápolis Motor Speedway y fundador de la Indy Racing League, Tony George hizo una oferta por los bienes de la serie. No obstante, Gerald Forsythe, Kevin Kalkhoven y Paul Gentilozzi compraron los bienes liquidados de CART para fundar el grupo Open Wheel Racing Series y así mantener viva a la categoría hasta 2007 cuando por segunda vez se declaró en bancarrota. En febrero del 2008 Champ Car se fusionó con IndyCar, siendo el fin la categoría fundada en 1979.

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