El auge y caída de Caterham F1 Team

Si manejar un equipo de Fórmula 1 es complicado, imaginen hacerlo con un equipo que parte desde cero y que con el paso de los años no va para ningun lado, aun así hay optimismo de que las cosas pueden salir bien en algún momento pero finalmente todo colapsa.
Los cuatro años de Caterham en Fórmula 1 se pueden resumir en 94 carreras de nada. Durante esas 94 carreras paso de todo y fueron distintas situaciones que influyeron en el fin del equipo en un largo plazo.

El inicio de todo

Era el verano del 2009 el sueño de un jefe de equipo que participaba en la Fórmula 3 de entrar en la Fórmula 1 se empezaba a hacer realidad con la ayuda de Mike Gascoyne y el auspicio de Air Asia por parte de su CEO, Tony Fernandes quien en ese entonces era uno de los auspiciantes del equipo Williams y ya estaba en conversaciones para comprar Brawn GP.
A pesar de la idea e intenciones, estaba la opción de tomar un atajo y que venía con el plus que era usar un nombre histórico dentro de la Fórmula 1: Lotus Racing.

Mike Gascoyne venía de ser el director técnico de Spyker/Force India y en 2009 estaba trabajando con el equipo Litespeed de Fórmula 3. El equipo con base en Norfolk tenia la intención de entrar a Fórmula 1 gracias a la famosa y controversial medida impuesta por Max Mosley (Presidente de la FIA entre 1993 a 2009) que fijaba un tope presupuestario para los Constructores desde 2010 en adelante.

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Gascoyne tuvo la misión de asegurar un trato con Fernandes y un reunión fue fijada entre el presidente de la FIA, Max Mosley y Tony Purnell, quien era el encargado de ver las entradas de los nuevos equipos para la temporada 2010.
La reunión estaba fijada para el sábado a las 4pm en las afueras de Silverstone durante el fin de semana del Gran Premio de Gran Bretaña.

“Camino hacia la entrada de Silverstone para esperarlo a él y me fijo que el tráfico va hacia una dirección. ¡Solo salida! entonces me pregunto ¿Qué hago ahora? Hable con el encargado del tráfico y le dije que tenía un serio problema. Se supone que me tengo que juntar con un sponsor con el cual vamos a hacer un equipo de Fórmula 1 y no puedo entrar porque hay una sola vía. ¿Qué voy a hacer? y el me responde ‘déjemelo a mí” – Mike Gascoyne hablando para la revista Autosport (30/04/15)

El encargado del tráfico subió a Gascoyne a un Jeep y lo llevó a través de los campos de Brackley en donde se juntaría con Fernandes en una gasolinera para luego devolverlos al Paddock de Silverstone.
Después del Gran Premio de Gran Bretaña, los planes del tope presupuestario los cuales sirvieron para atraer a los nuevos equipos eran abandonados debido a las protestas por parte de los equipos ya establecidos en Fórmula 1.
Tiempo después Lotus no apareció en la lista original de los equipos que iban a entrar en 2010 (publicada en julio del 2009) pero Max Mosley les dijo que de todas formas se preparasen para Fórmula 1 ya que BMW anunció que dejaría la Fórmula 1 a final de temporada. En septiembre de ese mismo año Team Lotus finalmente recibió la luz verde y manos a la obra.

“El lunes después del anuncio, cuatro de nosotros fuimos a la fábrica en Hingham. Eramos yo, Silvi Schaumloeffel, Paul Craig y Keith Saunt. Nosotros teníamos un equipo que organizar y una fábrica vacía. Silvi fue al escritorio a responder el teléfono y los chicos me miraban y me preguntaban ‘¿Qué vamos a hacer?’ Y les dije ‘No se preocupen’. Yo tengo un plan. Yo lo voy a diseñar, Keith tú lo vas a hacer y Craig tú haces lo demás’. ”– Mike Gascoyne

La creación del equipo ya estaba en marcha y la idea de expandir el staff se acrecentaban más con los viajes que Gascoyne hacía durante los fines de semana para firmar gente del equipo Toyota que días después de la última carrera de la temporada anunció su salida de la Fórmula 1.
Mientras el auto para la temporada 2010 progresaba, otras cosas no salieron de la forma esperada. Fernandes tenia la esperanza de obtener el auspicio de Petronas (Petrolera malaya), de hecho tenía planeado mover la base del equipo de Inglaterra a Malasia dentro de algunos años, pero esos planes pronto se fueron a la basura cuando el auspicio de Petronas se fue para Mercedes, quienes compraron Brawn GP por 50 millones de Libras a finales del 2009.

Sin tope presupuestario y sin el auspicio de Petronas. La aventura de Fernandes en Fórmula 1 se estaba convirtiendo en algo bastante caro y eso que la temporada debut aún no estaba en marcha para naciente equipo.

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2010

El T127 era todo lo esperado considerando el poco tiempo que tuvieron para desarrollarlo. Buenas clasificaciones por parte de Jarno Trulli y Heikki Kovalainen hicieron que Lotus Racing fuera el mejor de los tres equipos nuevos por gran parte de la temporada.
El T127 siempre competía al final de la grilla pero usualmente siempre adelante de los nuevos equipos como Virgin Racing e Hispania. Lograron asegurar el 10°lugar en el Campeonato de Constructores para llegar a 2011 en un buen momento.

Lotus T127
Motor: Cosworth CA2010 2.4L V8
Pilotos: Jarno Trulli y Heikki Kovalainen
Puntos: 0
Posición en el Campeonato de Constructores: 10° lugar
Mejor resultado:12° y 13° Trulli y Kovalainen en Japón

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2011

Para 2011 Lotus llegaba con un presupuesto de 55 millones de Libras más un acuerdo para poder usar motores Renault y caja de cambios e hidráulica por parte de Red Bull Racing. Esto se convirtió en la piedra angular para que por fin el equipo pudiera sumar sus primeros puntos.
Durante la temporada no hubieron grandes cambios. Caterham fue uno de los pocos equipo en no usar el sistema KERS. Nuevamente no sumaron puntos pero aun así lograron retener el décimo lugar en el Campeonato de Constructores.

Lotus T128
Motor: Renault RS27-2011 2.4L V8
Pilotos: Jarno Trulli, Heikki Kovalainen y Karun Chandhok (Solo Alemania)
Puntos: 0
Posición en el Campeonato de Constructores: 10° lugar
Mejor resultado: 13° lugar: Trulli en Australia y Mónaco y Kovalainen en Italia

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Una vez finalizada la temporada en Interlagos, Lotus se vio forzado a cambiar el nombre del equipo a Caterham, una compañía de autos deportivos con base en Crawley, Inglaterra y que Fernandes adquirió en abril del 2011.
El problema sobre el nombre del equipo se originó cuando Fernandes fundó Lotus Racing bajo una licencia por parte del Grupo Lotus que a la vez es propiedad de Proton, una compañía de autos malaya que adquirió Lotus Cars en 1996.
El Grupo Lotus dejó en claro que Fernandes no era dueño del nombre “Team Lotus”, pero Fernandes argumento que había obtenido los derechos por parte de David Hunt, hermano de James Hunt,.campeón mundial de Fórmula 1 en 1976. Hunt adquirió los derechos del nombre y el equipo en 1994 cuando Lotus se declaró en bancarrota durante ese mismo año.

A finales de 2010, Renault vendió gran parte de su propiedad al grupo de inversión GENII Capital y que Lotus Cars (propiedad de Proton) tomo bajo un acuerdo de auspicio que tenia una duración hasta 2017. Lo cual hizo que Fernandes perdiera los derechos de uso del nombre y que termino llevando hasta la corte de justicia y sin buenos resultados.

caterham-logo

2012

Caterham CT01
Motor: Renault RS27-2012 2.4L V8
Pilotos: Heikki Kovalainen y Vitaly Petrov
Puntos: 0
Posición en el Campeonato de Constructores: 10° lugar
Mejor resultado: 11° lugar, Petrov en Brasil

Fernandes ya estaba empezando a frustrarse e impacientarse, la búsqueda por ese “boleto dorado” se estaba volviendo tediosa y sin éxito alguno.
A lo largo de esa temporada Caterham estuvo al frente de Marussia y HRT, pero el objetivo era llegar a ser un equipo de media tabla.
En la pretemporada Gascoyne fue a juicio contra Force India debido al uso de unas IP usadas en el túnel de viento durante la creación de T127 de las cuales Gascoyne fue declarado inocente.
Independiente de que haya salido libre de cargos, el juicio sirvió como una excusa para algunos dentro del equipo para poder sacarlo. Según algunas fuentes internas que hablaron con Autosport, varias personas dentro del equipo no soportaban la personalidad, popularidad y actitud vividora de Gascoyne y creían que sacándolo del equipo ayudaría a la causa del equipo. Dieter Gass, uno de los aliados de Gascoyne dentro de Caterham dejó el equipo en el invierno del 2011.

Finalmente en febrero del 2012, Gascoyne abandonó el equipo para dedicarse al rol de jefe del grupo técnico de Caterham Cars (autos deportivos).
Mark Smith pasó a ser el nuevo jefe técnico del equipo y este trabajaría en conjunto con John Iley, ex hombre de McLaren y que fue traído personalmente por Fernandes al equipo.
Smith e Iley no eran buenos trabajando juntos, cada uno tenia sus propia ideas en cuanto a qué línea seguir durante 2012 en cuanto al desarrollo del Caterham CT01.
Según Illey habían potenciales ganancias en cuanto al desarrollo del auto si seguía el mismo camino que Red Bull y McLaren tomaron: los escapes soplados.
Smith por el otro lado, preocupado de que Caterham ya no tenia los recursos suficientes para desarrollar los escapes de forma adecuada que quiso apegarse a algo más convencional como lo es la aerodinámica, la cual estaba dando buenos resultados a inicios de temporada.

Iley tenia línea directa con Fernandes y obtuvo con facilidad los recursos para desarrollar los escapes soplados. Los cuales hicieron su debut en el Gran Premio de Gran Bretaña, pero ese fin de semana estuvo plagado por la lluvia el cual mermó el estreno de las nuevas actualizaciones entre las cuales se destacaban los escapes solapados.

Durante la primera parte de la temporada 2012 el CT01 mostró un significante progreso, pero llegando a Silverstone estaban a la deriva. Los recursos y el tiempo invertido no daba sus frutos y Caterham estaba perdiendo terreno en cuanto al desarrollo y cada vez se alejaba de poder estar en la mitad de tabla.

“Estaba totalmente convencido que dejando los escapes soplados y adoptando un convencional sistema de desarrollo aerodinámico sería mejor para el equipo, pero nosotros no podíamos modelarlo, nuestro modelo de túnel de viento no tenía la capacidad de ello y el túnel de viento tampoco . Simplemente no teníamos un buen manejo de los recursos.” – Mark Smith hablando para la revista Autosport (30/04/15)

Iley siguió insistiendo con los escapes soplados, mientras Fernandes nunca criticó la inversión, creyendo que el milagro aún era posible. La insistencia y optimismo de Fernandes se hizo notar cuando incrementó el presupuesto del equipo de 50 millones de Libras a 90 millones en menos de un año.
Los gastos del equipo se empezaron a salir de control, mientras que las ambiciones que reinaban en los primeros días del equipo se evaporaban. El equipo era inestable y tampoco sin un gran progreso en pista.
Habiendo sido afortunados de obtener el décimo lugar en el Campeonato de Constructores en la última carrera de la temporada en Brasil.

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Vitaly Petrov y el sobrepaso que le salvó el pellejo a Caterham en la última carrera de la temporada 2012. Imágenes gentileza de Formula One Management.

Antes que esa temporada acabase Fernandes dejó el cargo de director de equipo y Cyril Abiteboul se convirtió en su sucesor. El francés de 35 años tenía la misión de poner orden dentro del equipo. Una de las ideas en carpeta fue la de fusionar Caterham y Marussia, pero fue vista con malos ojos debido al hecho que se perderían más puestos de trabajos por el lado de Caterham.

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La caída

2013

Para poder aumentar las arcas del equipo. Caterham optó por dos pilotos de pago: Giedo van der Garde (GP2) y Charles Pic (ex piloto de Marussia en 2012).
Las esperanzas yacían en que los contactos de Abiteboul con Renault junto a la alianza con la compañía de autos deportivos francesa, Alpine lograra asegurar motores gratis o a precio de reducido y que la presencia de Pic pudiera traer el auspicio de Total (Petrolera francesa). Ninguna de las dos paso.

Con todos los recursos gastados en un fallido sistema de escapes soplados, el auto del 2013 se convirtió en una carga. Aunque se esperaba de que fuera lo suficientemente competitivo para mantener el décimo lugar en el campeonato de Constructores y mantener el premio en dinero a salvo, pero cuando Marussia término medio segundo más rápido que Caterham se desató el pánico. Los recursos que irían originalmente para el auto del 2014 terminaron yendo para el auto del 2013 y terminó siendo una causa perdida.

Caterham CT02

Motor: Renault RS27-2013 2.4L V8
Pilotos: Charles Pic y Giedo van der Garde
Puntos: 0
Posición en el Campeonato de Constructores: 11° lugar
Mejor resultado: 14° lugar Pic: Malasia y Corea del Sur y van der Garde en Hungría

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Para complicar más las cosas, Abiteboul y uno de los aliados de Fernandes, Riad Asmat tenían una pésima relación de trabajo e imposibilitando la comunicación dentro del equipo.
El tridente técnico de Illey/Smith/Egginton que debió haber funcionado se terminó fragmentado tras los cambios en la gerencia del equipo durante los últimos meses.

Fernandes empezó a perder interés y todas sus miradas y recursos se fueron al Queens Park Rangers, un equipo del ascenso Inglés que ascendía a la Premier League tras ganar la final del ascenso Inglés de forma dramática en el mítico Wembley.
Caterham estaba a la deriva y gastando más dinero de lo que tenían disponible, en especial en una temporada en donde Fórmula 1 entraba en la era de los Turbos-Híbridos.

“Estaba todo yendo por el camino equivocado en cuanto al desarrollo del equipo, todo se detuvo. El desarrollo del auto se detuvo y así el progreso” – Heikki Kovalainen hablando para la revista Autosport

2014

Los problemas no eran solo de dinero, sino que decisiones por parte de la gerencia del equipo que hundieron al equipo más y más.
Fuentes internas contaron a la revista Autosport que Mercedes les había ofrecido un trato para proveerles de Unidades de Potencia para 2014. Williams estaba usando sus Unidades de Potencia y su rendimiento mejoró de sobremanera y lograban ahorrar en un 50% en cuanto a la compra de estos, pero la lealtad de Abiteboul hacía Renault peso más.

La pérdida del décimo lugar en el Campeonato de Constructores significó una presión extra ya que Caterham no podía perder por segundo año consecutivo el décimo lugar. El premio en dinero era una de las bases del equipo y perderlo nuevamente ponía la existencia del equipo en duda.

El 21 de Enero Caterham anunció las contrataciones de Kamui Kobayashi y Marcus Ericsson. Fernandes estaba presente pero no estaba con las ganas de hablar pero él es un hombre de los medios y no pudo evitar unirse a la conferencia de prensa, ahí sus frustraciones sobre el equipo salieron a la luz.

“Si nosotros seguimos atrás, no sé si pueda seguir.” – Tony Fernandes

Tener un 2014 competitivo era la clave para Caterham justo en el inicio de la nueva era de los Turbos, pero el panorama era desolador, Renault era el proveedor de Unidades de Potencia que llegaba de la peor forma a 2014 y les notificó a sus equipos clientes que se preparasen para lo peor.

“Nada está fijado de forma concreta, pero después de cinco años sin puntos la paciencia, dinero y motivación llega a un límite.” – Tony Fernandes

Los comentarios de Fernandes fueron un balde de agua fría dentro del equipo y aunque no era su intención parecía que era la confirmación de que iba a salirse del equipo y venderlo de una buena vez.

Ya en la temporada el equipo se vio en su peor forma. Junto a ser el auto más feo de la grilla. La gente clave en el área técnica se lavaba las manos en cuanto al fracaso desde lo técnico.
Un difícil inicio de temporada, el cual incluyó el espectacular accidente de Kobayashi en la primera curva en Melbourne, todo parecía indicar el principio del fin.

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La segunda carrera de la temporada se hizo en Malasia y Fernandes decidió estar alejado de las actividades relacionadas a lo era en parte el Gran Premio local del equipo, pero un decimotercero y decimocuarto lugar en la carrera lo hizo cambiar de opinión e hizo una fiesta por el equipo en el centro de Kuala Lumpur durante la noche después de la carrera.
La gente que estaba alrededor de Fernandes lo observó cabizbajo en cuanto a lo que era Fórmula 1 y esto acrecentó más los miedos, con los aportes económicos decreciendo y todo el detrás de escenas para preparar la venta del equipo.

Las cosas empeoraron más cuando Jules Bianchi con el Marussia terminaba noveno en Mónaco. El destino de Caterham estaba sellado y la pesadilla de perder las 25 millones de Libras del Campeonato de Constructores se hicieron realidad.

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Jules y el sobrepaso que le costó a Caterham 25 millones de Libras. Imágenes gentileza de Formula One Management.

Sin un comprador el equipo estaba muerto y en los días previos al Gran Premio de Austria la situación de Caterham se hizo más evidente cuando se le notificó al personal superior del equipo que sus sueldos serían pagados tarde porque no había dinero y porque la negociación con los nuevos dueños aún estaban en marcha.
Pese a las buenas intenciones y los intentos desesperados por parte de Colin Kolles, el cual incluyó el debut del tres veces ganador de las 24 horas de LeMans, André Lotterer en Spa y el cual duró solo una vuelta tras una falla en el KERS del CT04. Caterham estaba al borde de la desaparición.

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Imágenes gentileza de Formula One Management.

Sin el dinero de los premios por parte de la FOM y una deuda gigante que seguía creciendo, lo único que los administradores podían hacer era vender el equipo por segunda vez.
Caterham tocó fondo cuando no pudo presentarse para el Gran Premio de los Estados Unidos y de Brasil. Dejando al equipo bajo administración mientras buscaban de forma desesperada un comprador que se pudiera hacer cargo de las deudas del equipo.
Una campaña de crowdfunding trato de juntar fondos para que corrieran en Abu Dhabi, más de dos millones de libras fueron recaudadas en menos de 72 horas y compitieron en la última carrera de la temporada, la cual vio el debut del Británico, Will Stevens.

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Marcus Ericsson logró liberarse de su contrato para negociar con Sauber durante el fin de semana del Gran Premio en Austin para correr con Sauber en 2015.
Caterham fue partícipe de los test de posttemporada, dando una falsa esperanza de que estarían en la grilla para 2015, pero finalmente el equipo cerró sus puertas semanas después y todo los bienes del equipo se fueron a remate lo cuales eran promocionados en la cuenta oficial de Twitter del equipo y a la vez Caterham Cars quedo con una deuda de 18.7 millones de Libras.

Caterham CT04
Motor/Unidad de potencia: Renault Energy F1-2014 1.6L V6 turbo
Pilotos: Marcus Ericcson (Hasta Rusia), Kamui Kobayashi, André Lotterer (Solo Bélgica) y Will Stevens (Solo Abu Dhabi)
Puntos: 0
Posición en el Campeonato de Constructores: 11° lugar
Mejor resultado: 13° lugar Kobayashi en Malasia y Mónaco

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Desde el momento que el tope presupuestario murió y Petronas se alineó con Mercedes, la situación cambió por completo para Fernandes. El proyecto de Lotus/Caterham parece que estaba condenado al fracaso antes de que el motor del primer Monoplaza fuera encendido. Caterham murió de las peores formas posibles con disputas, amarguras y arrepentimientos.
La excesiva fe que Fernandes tuvo en cuanto al apoyo por parte de compañías malayas lo dejó mal parado para cuando el proyecto ya diera sus primeros pasos. Fernandes quedó impactado cuando Brawn vendió el equipo a Mercedes, porque su primer plan se iba a manos germanas, pero lo que lo perjudicó más fue cuando anunciaron a Petronas como sponsor de Mercedes y que hasta el día de hoy sigue como uno de los sponsor principales del equipo dominante en Fórmula 1.

Para muchos fue en ese momento en el cual Fernandes debió haber abandonado o haber esperado hasta cumplir el primer año y de ahi vender el equipo.
Algunos creen que Fernandes pecó de ingenuo al creer que uno podía competirle mano a manos a los equipos grandes como privado. Tal vez le faltó esa cuota de desfachatez despiadada, la cual dicen es un ingrediente fundamental para ser exitoso en la Fórmula 1.

Fernandes vio el auge y caída de Caterham, mucha gente le critica su pobre capacidad al negociar la cual se ve influida por su personalidad.
Para muchos Tony es una persona que quiere que le digan cosas buenas y lo grande que es su persona.  Él nunca tuvo una percepción clara de que las cosas andaban mal con el equipo y seguía invirtiendo dinero creyendo que pronto iba a llegar el cambio para bien.

Caterham estaba para cosas grandes en 2012 y la confianza existió junto a una sólida base e inversión económica, pero las cosas no se dieron debido a una serie de malas decisiones.
“Nosotros pudimos haber estado a mitad de tabla pasada la segunda parte del año…El grupo de gente y los recursos que tuvimos era casi igual al que tenía Force India.” – Mark Smith

Smith cree que si Caterham hubiera seguido con el desarrollo aerodinámico y un motor Mercedes las cosas pudieron haber sido completamente diferentes en 2014.

“Lo mejor de todo es que podemos soñar en la mañana y decir de que tal vez tengamos una chance” – Tony Fernandes
Y ese sueño estuvo en pie hasta mediados de 2012 pero en Fórmula 1 y en la vida misma, no todos los sueños se hacen realidad.


Autosport Magazine – 30 de abril del 2015

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